地球神秘磁性“凹痕”正在移动:或对卫星及太空任务造成新威胁

据外媒报道,NASA警告称,地球磁场上的一个神秘“凹痕”可能会对卫星甚至未来的太空任务造成新的威胁,因为这一异常现象正在扩大和改变。尽管科学家们多年前就知道南大西洋异常区(South Atlantic Anomaly,简称SAA),但最近却出现了意想不到的变化。地球的磁场主要由南北两极决定。它们代表着相反的磁极,因此在它们之间有一条看不见的线。

然而,外核中熔融金属的运动对这个看不见的场有影响。“这些翻腾的金属就像一个巨大的发电机,叫做地磁发电机,其会带来产生的电流,”NASA解释称,“由于地核运动会随时间而发生改变以及地核内部和上面的固体地幔边界处复杂的地球动力学条件,所以磁场也会在空间和时间上发生波动。”

这种波动的一个影响就是磁极本身的逐渐漂移。然而,SAA却鲜为人知。在那里,电场中较弱的力使得来自太阳的带电粒子更接近地表。事实上,它们的威力足以干扰穿过该区域的卫星上的计算机和传感器。

“目前,SAA对(地球)表面的日常生活没有明显的影响,”NASA指出,“然而,最近的观察和预测显示,该地区正在向西扩张,强度继续减弱。另外它还在分裂–最近的数据显示了异常的山谷,或磁场强度最小的区域,且已经分裂成两瓣,这给卫星任务带来了额外的挑战。”

通常情况下,卫星运营商会在轨道上的硬件通过SAA区域时关闭非必要部件,这样就可以避免暂时性甚至永久性伤害。为了做到这一点,SAA的位置和分布需要不断地进行映射。

NASA的太阳物理学家Ashley Greeley在测绘过程中确认了SAA正在移动。由于帮助形成该区域的地磁场正在移动,所以该区域也在移动,其正在向西北移动。现在,就像气象预报员追踪地球力量的模式一样,NASA位于戈达德太空飞行中心的行星地球动力学实验室也正在对此展开长期预测。

除了能设计出更好、更稳定的卫星,而且还能设计出未来前往月球、火星等地的航天器,这种跟踪还能影响人类对地球本身的认识。这颗行星的磁场对生命的许多方面都有重大影响,尤其是抵御来自太阳的带电粒子的强大风暴的能力,如果没有它这些风暴就会对地面系统造成破坏。

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