传言金星上存在生命活动的证据

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早在数周前,世界各地的天体学家和生物学家小圈子里就冒出一个传言:发现了金星上存在生命活动的证据。(前几天国内一位植物学家突然在个人微博里提到金星生态的可能性,当时还未解其意)

昨天和今天,未经证实但比较确凿的内幕信息通过电子邮件和几家著名的知识性论坛(如quora)广为传播。

据信,麻省理工学院,加的夫大学和曼彻斯特大学的科学家提出了令人信服且相当有力的证据。他们可能在(美时)9月14日,也就是明天在Zoom上召开网络发布会,宣布金星的高层云团中有生命迹象。他们的论文也已确定会在同一天发表在《自然·天文学》上。

如果他们没有搞错的话,那将是我们人类首次在地球外发现生命活动。是彪炳史册的重大里程碑式发现——要是比较其重要性,从科学史上看,或许和哥白尼创立日心说相当,都是代表全人类走进新纪元的标志性事件。

当然,如果他们搞出了乌龙……那就是“请当无事发生”的尴尬时刻。虽然公众没几天就会遗忘,但在另类科学史上肯定会留下一笔。

所以,虽然早在半年前,科学家就已经取得了全部的数据和分析结果,但迟迟不肯发布。他们创立了各种可能模型,用以排除其它可能性。最终,令人信服的结果和同行不停的鼓励催促,迫使他们小范围内公开了研究论文。最终经过同行评议,认为可以发表。

他们借助智利的ALMA阵列和夏威夷的麦克斯韦望远镜,在金星的大气层中发现了超量的磷化氢(PH3)。这一分子被天体生物学家视做“生物标志”。他们最先尝试用自然过程来解释其高水平浓度,但未获成功。

研究员Janusz Petkowski说:

“天文学家会去罗列磷化氢来自非生命过程的所有方法,对此我表示欢迎。请一定要这样做,因为我们就是想列举出一切可能产生膦的非生物过程。”

金星的环境非常严苛,行星大气中含有96.5%的二氧化碳和约3.5%的氮。失控的温室气候使地表温度徘徊在864华氏度左右,地表大气压力相当于地球海洋深处约一公里的压力。

那里的磷元素对生命(如果有的话)而言,类似于地球上的氧气;而大气中的暗斑可能是吸收光的细菌造成的效果。

麻省理工学院著名的天文学家萨拉·西格(Sara Seager)在论文里,构建了金星微生物可能的生存模式。她和同事建议,金星大气层中的微生物只能生存在液滴里。如果液滴过重,变成雨落向地表,则微生物进入停滞模式。当水汽蒸腾,将休眠的微生物再次带仅凉爽的大气层后,它们会复苏。

虽然还未得到最终的确认,但上面的发现已足以令NASA将金星任务提上日程。他们最新计划向金星云层中发射探测器。

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