金星上有微生物生命?研究人员在金星大气层里发现了磷化氢气体

一言以蔽之,研究人员在金星大气层里发现了磷化氢气体。磷化氢是在地球上通过生物和非生物过程产生的化合物分子。

根据研究人员的说法,已知的非生物过程不太可能产生在金星云层中发现的大量磷化氢——大约十亿分之20(ppb)。

主要作者、卡迪夫大学的天体生物学家Jane Greaves告诉《科学快报》:“坦率地说,我很震惊。 [这种丰度]表明生化过程——如果与地球上的类似的话——可能是一个必要的来源。只要金星生命对磷化氢的代谢量达到地球同类生命的10%,就会产生我们在金星上看到的丰度。

尤其考虑到金星上的酸性环境,二氧化硫气体可以与磷化氢反应,进一步消耗掉它们。但间隔两年的观测结果显示,磷化氢含量还在不断提高。

下一步是详尽分析自然生成磷化氢的所有可能的已知方法。

在土星和木星上,也可检测到相当量的磷化氢。它们形成于行星内部的高温高压环境,并通过对流升至地表。

但是,就表面热力和压力而言,金星被认为无法满足磷化氢的形成条件。

其他过程,如闪电点燃磷或微陨石燃烧,可能会在大气里制造出磷化氢,但研究小组排除了这些机制——它们的效率还不足以产生20 ppb的磷化氢。

在地球上的厌氧(低氧)生态系统中可发现大量磷化氢。在沼泽和淤泥中,厌氧微生物兴盛繁衍,以某种方式制造磷化氢,而金星的云层就是低氧环境。

就在上个月,一支科学家团队(其中部分后来参与了昨晚发布的那项研究)发现,Greaves团队发现磷化氢的区域,恰好就是温度适宜微生物(类比地球)存在的区域。金星云层中存在漂浮微生物群落的可能性似乎有了合理性。这一课题立刻变得引人浮想联翩。

但是,生命远非唯一可能的解释。地球上的火山活动也可以制造磷化氢。虽然研究人员排除了这一点——金星火山活动不足,但今年早些时候有研究表明,金星上的火山活动可能被低估了。

Greaves团队还谨慎地指出,可能存在未知的化学过程驱动金星上的膦合成。

考虑到近距离研究地外行星的挑战性——我们在金星上损失不止一个着陆器,实际上,所有派往金星大气的探测器没有一个存活数小时以上——我们根本还不了解它,因此未知的化学或地质学过程是很有可能发生的。

无论金星大气层中的磷化氢来源于何处,找到答案都是一件大喜事——或者丰富了我们关于化学,磷和产生磷化氢的知识……或者首次发现地外生命。

“我们对地外生命的许多探索都围绕着我们已知的生物学过程展开。这就是为什么木星的卫星欧罗巴和木卫三被视为地外生命的潜在摇篮。它们地表冰面下有海洋,海洋富含矿物质,并且不受外面环境(更粘性的气体)的影响,这与我们自己的海洋不同。”

然而,下一步说起来容易做起来难。我们可能需要从轨道探测器上更近距离的观察,而目前只有JAXA的Akatsuki还能运行。

有几个拟议中的金星任务,但从提议到执行之间通常需要漫长的时间。

同时,我们可以从理论上提出各种可能性

麻省理工学院的分子天体物理学家Clara Sousa-Silva说:“我们欢迎天文学家想出各种非生命过程制造磷化氢的所有方法。请务必提出来,因为我们现在正在穷举所有的可能性。”

原文:https://www.sciencealert.com/have-scientists-detected-evidence-of-microbial-life-on-venus-not-so-fast

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