一亿年前的琥珀里发现有史以来最古老的动物精子

一块近一亿年前的大琥珀里裹藏着有史以来最古老的动物精子样本。

更令人印象深刻的是,巨大的精子——比人类精子大几倍——来自类虾甲壳类动物,它们自身比罂粟种子还小。

这种古老的双壳软体动物仅0.6毫米长,隶属于一类仍在的微型甲壳类生物,被称为ostracods。它们最为著名的特征就是雌性可以容纳比自身生殖器官还大十倍的精子。

这听起来似乎不太可能,但是这些生殖细胞被扭曲并缠结成小球后,就可以轻松地穿过雌性生殖道,并填满那里以阻碍竞争者的精子缠球。

现在,研究人员使用微型CT扫描仪在同一块琥珀里发现了甲壳类动物的36位亲属。更令人惊讶的是,通过这片时间凝滞了的社区,我们发现这些远古双壳软体动物仍然具有它们现代亲戚的某些特征,包括巨大的精子。

化石中不仅发现了类似的雄性精球,还包含精子泵,卵子以及——最重要的是——被精球塞满的雌性容器。(有两个恰好在交配时被做成了琥珀)

作者写道:“雌性器官由于充满了精子而处于扩张状态,这表明它们在被困于琥珀中之前不久就,成功地进行了交配。”

作者承认,不可能对缠结团块中的单个细胞进行测量,但是他们说,精子的长度至少为0.2mm。那是古代生物整个身体长度的三分之一。

从长远来看,它也是最古老的动物精子样本。

2014年,在澳大利亚的一个山洞中发现了1600万年前的淡水ostracods化石,它们的精子长1.2毫米。但是,上述在缅甸发现的最新标本来自8300万年前。

听起来似乎有违直觉,但地球上体型最小的动物会产生最大的精子。当雌性与不止一个伴侣交配时,精子必须竞争。科学家们认为,更大的体积可能更有利。就是说,雄性和雌性一样,“大的”价值更高(类似于大型猎物更有价值)。

付出的代价就是,它们必须演化出相应的生殖系统,而对于已经如此微小的动物,这是严肃的取舍抉择。一些现代物种有三分之一的身体单纯用于繁殖。

因此,这类生殖策略如何演变以及何时出现仍然是一个谜。直接证据确实很少。尽管甲壳类动物的钙化壳留下了丰富的化石记录,但在化石中发现完整的软组织却极为罕见。

这一发现确实是非常了不起的成就,不仅因为琥珀在亿年时间里保存了数个个体的软组织,而且还揭示了古代与现代分支的相似之处。

原文:https://www.sciencealert.com/oldest-ever-sample-of-animal-sperm-discovered-in-100-million-year-old-amber

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