翼龙有羽毛?新的研究又将这一理论推翻

想象图(来自:Megan Jacobs,University of Portsmouth

尽管两年前的一项研究声称找到了翼龙身上的“原生羽毛”化石证据,但另一支研究团队却在近日发表于《自然生态与进化》期刊上的一篇文章中提出了相反的观点。在影视动漫作品中,人们对这种“统治天空超过一亿年”的生物有着相当丰富的联想,并且假定其生长着类似蝙蝠的一对翅膀。然而最新的研究表明,翼龙身上似乎仅覆盖了一层被称作 Pycnofiber 的单链毛状结构。

南京大学团队在 2018 年发表的旧研究中宣称,某些翼龙的 Pycnofiber 纤维具有分岔结构(可视作羽毛的早期版本),并且用复原图展示了四种类型羽毛的结构分布。

然而朴茨茅斯大学的 David Martill 和莱斯特大学的 David Unwin 在近日发表这项新研究中指出,这些翼龙可能只穿上了一身不错的毛衣,距离实际的羽毛还有十万八千里。

为了消除这方面的误解,两人对 28 具纤维保留较好的翼龙标本进行了深入研究,而旧研究只专注于两个具有分岔结构的标本。

羽毛翼龙想象图(来自:Yuan Zhang)

新研究认为所谓的羽毛结构,其实只是光束纤维(Aktino Fibrils)。这种纤维构成了翼龙翼膜结构的一部分,然后在生物体腐烂时产生了分岔的效果。

Unwin 表示:尽管“翼龙有羽毛”的想法可以追溯到 19 世纪,但当时至今的化石证据仍相当薄弱。某些例外主张援引了特殊证据,可惜实在没有新的证据来作为补充。

有关这项研究的详情,已经发表在近日出版的《自然生态学与进化》期刊上,原标题为《Reply to: No protofeathers on pterosaurs》。

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