哺乳动物阴茎骨骼的功能

对哺乳类动物而言,阴茎骨是最神秘的生理结构之一。迄今为止,没有人真正知道它在进化中有何功用,或者为什么在人类,马,大象和其它几个物种又在进化过程中失去了它。

现存哺乳动物的阴茎骨,外形五花八门。如雄蜜獾的骨头,外形非常像冰激凌勺。其它一些,或有锋利的尖端,或带着倒钩,或像是冷兵器里的八棱锥……

尽管先前的研究表明,雄性家鼠的阴茎骨越宽,某种程度上,后代就越多,但我们仍然不知道内在的原因。

生物学家提出假说,雄性阴茎骨骼某种程度上可延长性交时间,在交配竞争中胜过其它的雄性竞争者,但是相关证据却十分暧昧。

现在,经过对不同动物的82块阴茎骨头做3D分析,发现形状最奇特的球状端头阴茎骨(而非细长尖端的)可以很好地延长性生活,诱发雌性排卵或从生殖器中刮除竞争对手的精子。

例如,上面所提及的雄性蜜獾的冰激凌勺,可能就是为了确保了自身后代延续,在竞争中逐步演化而成。

在这项研究中,复杂的形状与动物睾丸的大小无关,但与更长的交配时间和诱发排卵的存在弱相关性,表明这些骨骼有助于减少性竞争。

曼彻斯特城市大学的主要作者和生物学家Charlotte Brassey在2018年谈到:“自然历史学家之所以如此着迷于这些骨头,是因为它们具有许多不寻常的特征——奇异的脊和凹槽,莫名的曲率和五花八门的端。”

虽然阴茎骨的大小和形状随物种而异,但Brassey和团队的最新分析表明,大多数“形状复杂的”阴茎骨,如带尖端、钩子、铲子和尿道沟的,在食肉动物中相对常见;而形态简单细长的,多出现于一夫一妻制物种。

人们以前认为,更简单尖细的骨头形状是因激烈的性竞争而演化出的。

“然而,与我们的预期相反,复杂的钝器端头才是进化的结果。”

作者解释说,社会一夫一妻制并不等同于基因一夫一妻制。例如,非洲野狗被归为一夫一妻制,但有证据表明,无论如何,它们可不是那么老实的生物。

虽然群居的食肉动物似乎正在向更简化的杆状阴茎骨进化,但作者发现,社会一夫一妻制物种正向高度复杂的形状进化。

当前研究主要基于现代博物馆样本的X射线扫描结果,是对食肉动物骨骼功能最严格的分析之一。但是,因为缺少对雌性动物生殖系统的建模——长久以来,研究缺失的一块,因此我们无法完全确定交配时,阴茎骨的实际功用。

所以我们可能过分强调了骨骼本身,忽略了位于顶部的腺体或软骨的复杂性。

“作为哺乳动物,更具体地说是猿,人类没有阴茎骨是不寻常的。我们希望进一步阐明,为什么某些哺乳动物,包括人和鬣狗,可以在没有那个的情况下成功地繁衍。”

论文发表在Proceedings of the Royal Society B。

原文:https://www.sciencealert.com/penis-bones-come-in-a-variety-of-bizarre-shapes-and-that-s-no-mistake

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