地球轨道上的大量太空垃圾已接近「凯斯勒事件」的标准了

本周四,一颗前苏联废弃卫星和中国的火箭残体(分级助推器的一节?)在太空中擦肩而过,幸好没有相撞——否则会制造出大量更加危险、难以监控的高速轨道垃圾。

使用雷达跟踪太空中卫星碎片的企业LeoLabs周二表示,它正在监视“非常高风险”的交汇点——两个物体绕地球轨道的交点。

数据表明,周四美东时间下午8:56,两个大体量的太空垃圾相距8至43米。LeoLabs之前计算出,它们碰撞的概率为10%。

这似乎很低,但是,当大型轨道垃圾撞击空间站概率达到0.001%时,NASA通常就会移动国际空间站。

据天文学家乔纳森·麦克道威尔(Jonathan McDowell)说,如果它们确实发生了碰撞,那将相当于引爆14公吨TNT,并使碎片高速飞溅。

“幸好错开了,”麦克道威尔在推特上说,“但是太空碎片仍是一个大问题。”

碰撞可能不会对地球上的人类造成危险,因为这些卫星位于距地面991公里高处,并且是在南极洲的韦德尔海上方的路径上。但是由此形成的碎片云将对地球轨道构成威胁。

NASA的专家计算出的碰撞几率要低得多:截至周四上午,仅为230亿分之一,而物体相互之间的最近距离预计约为70米。

NASA的空间碎片分析负责人泰德·穆勒豪普特(Ted Muelhaupt)告诉媒体说:“每一次都是低概率事件,因为空间很大。但是次数多了,则早晚会发生。”

目前,有近1.3亿块太空垃圾——来自废弃的卫星,破裂的航天器以及其他航天任务——环绕着地球。碎片的移动速度大约是子弹的10倍,无论多小,都足以对重要设备造成灾难性的毁坏。甚至于杀死飞船上的宇航员。

垃圾之间的碰撞使问题变得更糟,因为它们将分解成大量小碎片。

LeoLabs首席执行官丹·塞珀利(Dan Ceperley)此前对《商业内幕》说:“每次发生重大碰撞,LEO(低地球轨道)的环境都会发生重大变化。”

2007年和2009年发生的两次事件使低地球轨道上的大碎片数量增加了约70%。其中印度于2019年进行了反卫星导弹测试,爆炸估计制造出6500片橡皮擦大小的碎片。

这不是LeoLabs第一次向世界发出警告,提醒人们可能发生高风险的卫星撞击。一月份,该公司计算发现,NASA的太空望远镜与美国空军的一枚旧卫星可能会发生碰撞。

当时为政府追踪卫星的美国空军没有将这一可能性通知NASA。

从那以后,关于太空垃圾的警告变得更加紧迫。

如果太空垃圾问题变得更加尖锐,大量碎片包裹住地球。NASA约翰逊航天中心的唐纳德·凯斯勒(Donald J. Kessler)在1978年的论文里计算出,可能需要数百年的时间才能把太空轨道清理干净,足以再次确保航天安全,因此这种可能性被称为凯斯勒事件。

现在地球轨道上的大量碎片可能已经接近于凯斯勒事件。

原文:https://www.sciencealert.com/two-high-speed-slabs-of-space-junk-just-narrowly-missed-a-major-collision

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