天文学家解开存在了16年的蓝环星云之谜

据外媒报道,想象一下,一颗小恒星一直围绕着我们的太阳转。过了很久,这两颗星相撞了。混乱的粉碎留下了一颗恒星和令人着迷的蓝色尘埃和气体云、一个星云。这片云延伸到约13光年的距离,这足以吞没并排堆积的10个太阳系。据了解,这样的场景可能曾发生在几千年前的TYC 2597-735-1–这颗恒星距离地球超过6000光年。

自从2004年NASA的Galaxy Evolution Explorer太空望远镜发现了这颗恒星及其迷人的蓝环以来,天文学家们一直困惑于它是如何形成的。

卡耐基科学研究所的天体物理学家Mark Seibert指出:“每次我们以为自己算出了什么就会有一些东西告诉我们‘没有,这不对’。”

Seiber等人利用望远镜GALEX和其他一系列地面和太空望远镜的数据做出腿短,这可能是一次恒星碰撞造成了这一宇宙的奇怪现象。

据悉,GALEX于2003年发射升空,在10年后退役之前其曾用紫外光对宇宙展开研究。2004年,它在TYC 2597-735-1周围发现了一个紫外线环。为了让云更形象化一些,研究人员给它上了色。下面的图片显示了蓝色的紫外光和一个绕着碎片的模糊粉红色环环。中间亮黄色的球则就是TYC 2597-735-1。

在夏威夷的凯克天文台、圣地亚哥附近的帕洛玛天文台和像NASA退役的斯皮策这样的太空望远镜的帮助下,研究人员得以建立了一些关于这一星云的事实。据了解,这涉及到一颗跟太阳差不多大的恒星在恒星合并中对另一颗较小恒星的吞噬。这颗类似太阳的恒星开始膨胀且变得足够大从而可以在它的引力下捕获较小的恒星。由于引力的作用,这两颗恒星在一起跳舞了很多年,当较小的那颗恒星靠得更近时,它开始撕裂它的较大的舞伴的一部分并由此形成一个盘绕着这对舞伴的气体盘。当这颗较小的恒星最终被消耗时,一吨的能量穿过气体盘并将其推出形成两个锥形的云团。

由于蓝环星云正对着地球,所以大家可以看到圆锥形云在天空中形成一个巨大的环。据悉,紫外光是由圆锥体中被加热的氢原子发出。

天文学家们对他们最新的发现感到兴奋,因为他们在最合适的时间捕捉到了合并的过程。加州理工学院的研究科学家和论文的合著者Don Neill把它比作捕捉婴儿的第一步。“如果你眨眼你可能会错过它,”他说道。这是研究人员首次看到这样的合并系统,它没有被大量的尘埃覆盖,遮蔽了中心的恒星。

几十万年后,蓝环星云将会消失,就好像它从未存在过一样。

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