世界上(前)最大的射电望远镜随时可能坍塌

阿雷西博射电望远镜(Arecibo Radio Telescope),正式名称是阿雷西博天文台(Arecibo Observatory),《007:黄金眼》和朱迪·福斯特主演的科幻电影《接触》曾用其作为部分拍摄场景。和其它著名地标性建筑(如凯旋门、金字塔等)一样,它或许是世界上最具标志性的天文台。

如今,它已无法修复,随时可能完全崩溃。

位于波多黎各的阿雷西博天文台由史丹佛国际研究中心、美国国家科学基金会与康奈尔大学共同管理。曾经是世界第一,现在是世界上第二大的单面口径射电望远镜。直径达305米,是固定望远镜,不能转动,只能通过改变天线馈源的位置扫描天空中的一个带状区域。

之所以说无法修复,因为在连续两次意外的缆线断裂后,工程师们确定射电望远镜现在的结构存在问题,维修它的工人会因此遭遇生命危险。因此拥有波多黎各望远镜的国家科学基金会决定停用它。

现在,工程师们正在试图安全地拆掉世界上最大的射电望远镜之一,以免其坍塌造成次生灾害。目前它非常不稳定,工程师甚至无法接近它来评估风险和时机。

NSF天文科学部主任Ralph Gaume在周四上午的新闻发布会上说:“即使试图加固,也可能加速灾难的发生。”

射电望远镜在其57年的生命中,一直被用于寻找危险的近地小行星,以及寻找外星生命,并发现了我们太阳系以外的第一颗行星。

在2016年,它探测到了第一个重复的快速无线电脉冲。

但是,阿雷西博的厄运始于今年8月,即热带风暴以赛亚(Isaias)经过之后不久。3英寸厚的辅助缆线从望远镜的三座塔楼之一的接口中弹出,砸到下面的反射盘中。在面板上裂开了30.5米的间隙。

然后在11月初,开始修理前,同一座塔的16.8吨重的主缆线断裂并坠入盘中。

本来按照承重设计,第一次电缆掉落是偶然,但第二次应该可以避免。结果工程师意识到,连续两次故障证明最早的设计参数是错误的。剩余的电缆随时有可能继续掉落。两条故障缆线一直支撑着悬挂在碟子上的巨大金属平台。工程师发现,如果同一塔中的另一条缆线再发生故障,“整个900吨的平台将坠落到主磁盘上,而三座主塔本身可能会倾倒。”

所以拆掉才是最适宜的决定。

NSF数学和物理科学部助理主任Sean Jones表示:“这一决定对NSF而言并非易事。但保障安全是我们的首要任务。”

NSF希望通过迅速行动来抢救望远镜塔楼正下方的建筑物。

“当我得知这一消息时,完全被打击了。”波多黎各大学阿雷西博大学行星宜居性实验室主Abel Mendez说。自10岁起,他就一直在天文台附近生活,在过去十年里一直在那从事专业工作。

他说:“很难接受。这就像失去了你生命中重要的人。2020年——真的是灾难年。”

原文:https://www.sciencealert.com/engineers-race-to-deconstruct-the-arecibo-telescope-before-its-catastrophic-collapse

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