最古老的灵长类动物化石表明其祖先曾和恐龙一起生活

据外媒New Atlas报道,研究人员已经确定了已知最古老的灵长类动物化石,其年代大约在6590万年前。这正好是在地球最大的一次大灭绝事件之后,这表明所有灵长类动物的祖先最初是和恐龙一起生活的。

大约在6600万年前,一颗巨大的小行星(或许是彗星碎片)撞向地球,永远地改变了地球。地球上大约四分之三的植物和动物都灭绝了,其中最著名的受害者是恐龙。虽然这很悲惨,但对于我们自己的祖先来说,这其实是个好消息。数百万年前,哺乳动物一直扮演着恐龙的次要角色,在它们的脚边乱窜,保持相对较小的体型。但随着这种竞争的消失,哺乳动物利用力量的真空,并多样化成各种新的形式。而这些美好的时光正是新研究的重点。

“想到我们最早的古灵长类动物祖先,真是让人大吃一惊,”该研究的共同首席作者Gregory Wilson Mantilla说。“它们是最早在这个新的大灭绝后的世界中利用森林树冠上的水果和昆虫实现多样化的一些哺乳动物。”

在这项研究中,研究小组分析了一组来自古灵长类动物的牙齿化石,使他们能够确定它们的年龄以及它们属于哪个物种。其中一些牙齿被发现是来自于以前已知的一种叫做Purgatorius janisae的物种,这是一种大约老鼠大小的早期灵长类动物,被认为是吃昆虫的。但其中三颗牙齿有明显的特征,以前从未见过。研究小组确定它们属于一个全新的物种,他们将其称为Purgatorius mckeeveri。

最重要的是,这些化石的年代约为6590万年前,即大规模灭绝发生后的10.5万年至13.9万年之间。这使得它们成为已知最古老的灵长类动物化石,比之前的记录保持者早约100万年左右。

“这一发现令人激动,因为它代表了化石记录中年代最久远的古灵长类动物的出现,”该研究的共同首席作者Stephen Chester说。“它增加了我们对最早的灵长类动物如何在恐龙消亡后将自己与竞争对手分开的理解。”

但当然,仅仅因为这些是我们发现的最古老的生物,并不意味着它们是存在的最古老的生物。研究小组表示,要想让这些生物在那时就已经如此确立,它们的血统很可能是在白垩纪晚期产生的,这意味着最古老的灵长类动物曾与恐龙一起生活。

该研究发表在《皇家学会开放科学》杂志上。

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