科学家们或发现第一个太阳系外的卫星

过去几年间,随着技术的进步和专门的探测器的发射,系外行星已经不是什么稀奇的物件,而且显然各种大小、距离主星各种远近的行星都有,充满着整个宇宙。如果以太阳系为参考的话,那环绕着这些行星的各种卫星应该更是多如牛毛,只是现在要看到行星都不容易了,比行星再更小一个量级的卫星要看到并准确的辨识,这难度可是要更高得多啊。

不过,哥伦比亚大学的天文学家们,相信自己已经掌握了一颗非常特别的卫星的证据。这颗卫星环绕着系外行星 Kepler-1625b,自身推估有太阳系的海王星一般大小,而 Kepler-1625b 更是有木星的数倍大。这让它们通过主星前时「遮光」的情况会较为明显,也引起天文学家的注意,并让他们得以向哈伯太空望远镜申请 40 个小时的时间,进行更精确的测量。

哈伯的观测发现有两点:其一是 Kepler-1625b 通过主星前时,光线是分成两阶段掉落的,第二段比第一段慢 3.5 小时,可以解释成是上面这张想像图的场景;而其二则是 Kepler-1625b 通过主星前不是等速的,而是有被卫星「拖」到一下。让它通过的时间与预测不符。这两个证据摆在一块说明了 Kepler-1625 有极大的可能有自己的卫星,而不是只是凑巧两个行星一起通过主星前方。

可惜,在卫星完成通过前,科学家被给予的 40 个小时时间就已经到头,在没有最后一点观测结果之下,无法确切的说它是否就是个卫星。无论如何,这样的体型只能是气态的星体,在太阳系中并没有气态卫星环绕着气态行星的例子,所以究竟如何发生的,是个很值得研究的问题。另外,Kepler-1625b 刚好在其主星的适居带内,如果还有其他地球大小的卫星绕着 Kepler-1625b 转的话,是有机会有液态水存在的。从这样一个星球向上看到主恒星、比木星还大的行星,还有海王星大小的其他月球,应该会是很壮观的场景吧!

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