仙人掌为什么有刺?

一提到沙漠植物,很多人脑海中首先浮现的就是仙人掌。这种极为典型的沙漠植物早已成为沙漠环境的符号。仙人掌是灌丛状肉质植物,种类繁多,原产于美洲,现广泛分布于非洲、亚洲、美洲等热带及亚热带地区。

仙人掌原生于热带沙漠,为了适应沙漠中干旱、高温的特殊环境,仙人掌在长期的进化过程中,形成了很强的生存能力。它肥厚的肉质茎,可以用来贮存大量的水和丰富的营养物质,还可以散热降温,抵挡炎热干燥的恶劣环境。更让人称奇的是仙人掌的刺,锐利的尖刺使人望而生畏,但这样的存在自有其巧妙之处。在某种程度上,仙人掌的刺可以被认为是退化的叶子。当叶片面积变小,就可以减少水分蒸发,使得仙人掌在烈日炎炎里将水分的损失降到最小。仙人掌身上密布着的刺还有保护作用,可以防止兽类啃食。

仙人掌的刺是由叶变成的,叫做叶刺。不过“仙人掌的叶全部变为叶刺”,这种说法并不准确。如果大家留心观察仙人掌科植物的生长情况,就会发现许多仙人掌科植物茎尖的幼嫩部分,在长出新芽的过程中,有绿色的小叶片出现,同时,在叶腋内会萌生出一个或几个刺。随着幼茎生长,小叶片和刺在茎上的距离逐渐拉开,呈螺旋状排列。经过一定时期后,叶片逐渐萎缩、干瘪而脱落,唯有刺继续长大变硬,并保留在仙人掌的肉质茎上。可见在仙人掌生长过程中,不少种类至少在早期是有叶片出现的,只不过因为仙人掌的叶通常较小,单生、扁平或圆柱形且多数早落,所以容易被人忽略。

即使同为仙人掌,它们身上的刺也存在差异。仙人掌的刺种类繁多,按着生位置的不同,可区分为中刺(中央刺)和周刺(侧刺)。中刺生于刺窝中心部位,较粗大;周刺生长在刺窝周围,呈放射状包围着中刺,较短小。

总之,仙人掌长有的刺是它在大自然中生长的“铠甲”,也是物种进化的结果,更是多彩自然界的体现。​​​​

文章来源:新华网科普频道

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