天文学家发现来自银河系中心附近的某个地方奇怪的无线电信号

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据外媒报道,天文学家近日探测到一种奇怪的无线电信号,它来自银河系中心附近的某个地方。这个信号似乎是随机重复的,而且不能完全归因于任何已知的天体,导致研究小组认为它可能是一种全新的天体。

这个信号是在2019年4月的数据中首次发现的,由澳大利亚平方千米阵列探测器(ASKAP)变量和慢速瞬变体(VAST)调查收集。这个巨大的望远镜扫描天空中来来往往的无线电源,它们可能与脉冲星、磁星、超新星、伽马射线暴和恒星耀斑等天体和现象有关。

但这个新的探测结果与这些都不太相符。该信号被命名为ASKAP J173608.2-321635,来自银河系中心的方向,以明显的随机间隔闪烁着。ASKAP在不到两年的时间里发现了它17次,不管它是什么,它有一个奇怪的特征组合。

这项研究的主要作者称:“这个信号源最奇怪的特性是它是高度偏振的。我们的眼睛无法区分圆偏振光和非偏振光,但是ASKAP有相当于偏振太阳镜的功能来过滤掉它。这类来源真的很罕见,通常我们在一次观测中只发现成千上万的偏振源中的10个。”

“更神秘的是,无线电信号的源头会不定期地开启和关闭。这个信号源的亮度会发生巨大的变化,在一天之内就会下降,但有时也会持续几个星期。”

在最初的观察之后,研究小组在2020年4月和7月利用澳大利亚的帕克斯望远镜检查了信号源,但是没有看到它的踪影。11月,天文学家们开始使用南非的MeerKAT搜寻它,每隔几周进行一次定期观测–2021年2月7日,终于再次发现它。4月,天文学家使用澳大利亚望远镜紧密阵列(ATCA)也发现了它。

但是,也许最耐人寻味的是没有探测到该源的时候。研究小组检查了几个射电观测的档案数据,包括甚大天线阵(VLA)和ATCA等,但在2019年4月之前,该地点从未出现过任何东西。同样,在近红外或X射线数据中也没有显示出任何东西,对于一些已知的天体来说,这些数据预计会伴随着无线电。那么这个东西究竟会是什么呢?它与许多类型的已知天体有很多交叉点,但它并不完全符合任何一种情况。

它可能是一颗恒星的耀斑吗?开启和关闭的无线电信号是类似于恒星的,偏振的信号也是如此。但是,研究人员称,这个信号源的无线电信号太亮了,不可能是恒星耀斑,而且它们在红外线下也是可见的。

那么它可能与脉冲星有关吗?这些密集的天体是在大质量恒星坍缩后形成的,当它们快速旋转时,它们会发出包括无线电在内的电磁信号喷流,像灯塔的光束一样周期性地冲向地球。脉冲星可以解释这种信号的间歇性、偏振性和变化的亮度–但是脉冲星往往在几秒或几毫秒的可预测的时间范围内闪烁。然而,这个新的信号源是随机的。那么,是磁星吗?这些脉冲星具有极强的磁场,它们的无线电信号在时间上可能比较杂乱无章。然而,已知磁星在活动时发出X射线,但这里没有检测到。

最接近的可能是目前被称为银河中心无线电瞬变(GCRTs)的神秘信号。顾名思义,这些是源自银河系中心附近的短暂闪烁的无线电信号–这些都是新探测的标志。但同样,这也不是那么简单的事情。

“GCRTs仍然是一个谜,”研究人员称。“它们不规则地开启和关闭,它们是高度偏振的,而且在X射线或光学中没有任何东西。由于该源靠近银河系中心,这个源可能是一个新的GCRT。然而,来自我们源头的爆发的时间尺度与GCRTs的时间尺度不一致。(而且)它们是在较低的频率下发现的。但我们甚至不知道是否所有的GCRTs都有一个共同的起源,这很难说。”

该团队说,这个源头是迄今为止发现的唯一一个同类源头,这可能会导致一类全新的天体。研究人员推测,它可能是一个具有超长旋转周期的脉冲星,但这将使它与任何已知的脉冲星非常不同。

与任何其他谜团一样,这需要进行更多的观察。研究小组说,未来的工作将包括在远离银河系中心的地方寻找类似的信号,看看它的位置是否与它的性质有关,或者这只是一个巧合。

该研究已被接受在《天体物理学杂志》上发表,但还没有通过同行评审过程。该研究目前可以在ArXiv预印本服务器上获得。

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