白老虎的奇怪历史

据美联社报道,一周前尼加拉瓜一家动物园中诞生了一只罕见的白虎宝宝,由于老虎妈妈不认它,目前由人类负责抚养。

这个小家伙的名字叫Nieve(西班牙语中“雪”的意思),它的父母都是橘色的孟加拉虎,但它却是白色的。为什么它们会生下这样一只白虎呢?

什么是白虎?

孟加拉虎 (Panthera tigris tigris)是生活在印度、孟加拉、尼泊尔和不丹的一种老虎亚种,而白虎则是孟加拉虎中的罕见类型。它们不是独立的物种,灰白的毛色是因为它们体内一个基因的隐性突变,也就是说这个基因要有一对儿才能表现出这种特征。

2013年时,中国一支研究团队发现一个名为SLC45A2的色素基因是显现这一特征的原因,并将该发现发表在了《当代生物学》上。白虎携带的这个变异基因会阻碍红色素以及黄色素的生成,而正是这两种色素的混合才赋予了普通老虎的橘色毛皮。

没了这些色素,老虎生下来就是白色的。这处变异不会影响黑色素,所以白虎还是有着黑色条纹。

白虎打哪儿来?

白孟加拉虎曾在野外出现过,但十分罕见。在印度次大陆上有记载的最早的目击事件可以追溯至16世纪初期,而已知的最后一只野生白虎是在1958年时被射杀。

现如今,白虎只会在动物园、野生动物园这类圈养机构出现。比如说它们在奈飞的《虎王》系列剧里也有出现。几乎所有圈养的白虎都是一只名为Mohan的雄性的后代。1951年时,还是幼崽的它在印度中部被人类捕获。

Mohan和他的后代被人为有意的进行近亲繁殖,以增加携带白色毛色的变异基因传给下一代的几率。但这种人为干预的近亲繁殖会导致一系列的健康问题,比如说过早死亡、死产以及畸形残疾。

随着动物园开始更加注重繁育濒危种群来保证它们的野生种群数量,白虎的这些健康问题以及缺乏遗传多样性就成为了问题。

2011年时,美国动物园及海洋馆协会(AZA)声明,其名下的所有官方机构都不能特意繁育白虎等毛色罕见的“变种”,因为它们的健康问题以及它们对繁育项目的影响。

但是这种变异还是会出现在圈养老虎中,而且由于这一特征是隐性的,所以即便皮毛不是白色的老虎也会携带这种变异基因。在尼加拉瓜那家动物园中,Nieve的曾祖父就是白虎。Nieve的父母虽然都是橘色的,但都携带了这种隐性基因,Nieve的白色皮毛是因为它从父母双方那里得到了一对儿变异基因。

白虎濒危吗?

根据世界自然保护联盟(IUCN),老虎是濒危物种,它们的种群数量在缩减。其中就包括孟加拉虎,它们的野外种群数量不足2500只。

鉴于白虎只是孟加拉虎的一个变种,而不是一个亚群或是亚种,所以它们不能算作濒危物种里的一个单独分组。但发现了这种基因变异的研究团队表示,这一特征值得我们保护。

北京大学的保护生物学家Luo Shujin在一项声明中表示:“白虎代表了老虎值得我们去保护的自然遗传多样性的一部分。”

原文:https://www.livescience.com/rare-white-tiger-born-in-zoo-to-orange-parents.html

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