NASA将对名为Bennu的小行星进行测绘和采样

OSIRIS-REx,在此概念图中显示,计划于2020年夏天开始从Bennu采样。(照片:NASA)

OSIRIS-REx正在为名为Bennu的太空岩石揭开新的视角。

Bennu是一颗小行星,在22世纪撞击地球的可能性很小,它激发了美国宇航局前所未有的宇宙侦察壮举。

美国航天局估计,Bennu将足够接近地球,并在2175年至2196年之间造成影响地球的机会为1:2,700。“换句话说,这些可能性意味着小行星将错过99.963%的可能性即便如此,天文学家也想知道Bennu在任何时候的确切位置,“美国宇航局在一份新闻稿中解释道。

美国国家航空航天局于2016年9月发射了一艘无人航天器,用于研究本努及其可能对地球造成的影响。OSIRIS-REx(起源,光谱解释,资源识别,安全 – Regolith Explorer)花了两年时间向奔努行驶了12亿英里(19亿公里),最终在两年后到达了小行星。

2018年12月,OSIRIS-REx从飞往Bennu转向绕其行驶11.8英里(19公里)的轨道,并于12月31日进入小行星的轨道 – 使Bennu成为有史以来最小的航天器轨道物体。

在接下来的几个月里,OSIRIS-REx进行了天桥,因为它为航天器最近的行星体轨道创造了新的记录。6月12日,它进行了一次机动,使其距离Bennu仅2,231英尺(680米),或距地面约0.4英里。此前的记录也由OSIRIS-REx设定,大约0.8英里(1.3公里)。这启动了一个名为Orbital B的任务的新阶段,该阶段将涉及绘制小行星的整个表面以找到最佳采样点。主要目标是分析小行星的质量和旋转速率。然后,NASA希望简单地触摸Bennu的表面以收集样本。该抽样计划于2020年夏季进行,OSIRIS-REx将样本在2023年送回地球。

为什么美国宇航局对这颗小行星如此感兴趣?

这张Bennu的照片是由OSIRIS-REx太空船从大约50英里(80公里)的距离拍摄的。(图片:美国宇航局/戈达德/亚利桑那大学)

Bennu可能会提供有关太阳系形成的更多见解。

“在地球这样的行星上,原始材料已经被地质活动和与大气和水的化学反应深深地改变了,” OSIRIS-REx的副首席研究员Edward Beshore说。“我们认为Bennu可能相对没有变化,因此这颗小行星就像是我们要研究的时间囊。”

如果Bennu撞向地球,科学家估计小行星的影响将比2013年在俄罗斯大大爆炸的车里雅宾斯克流星强大4,000至5000倍。虽然肯定不是一个威胁世界的事件(据估计它将需要一个物体60英里宽,彻底消灭地球上的生命),Bennu对城市人口中心的影响可能是灾难性的。

“如果天文学家有朝一日确定一颗对地球造成重大影响的小行星,那么第一步就是收集有关该小行星的更多信息,”Beshore补充道。“幸运的是,OSIRIS-REx任务将为我们提供完成这项工作所需的经验和工具。”

文章来源:mnn

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